Voici le dernier prototype du vaisseau spatial géant de SpaceX

Une vidéo publiée sur la chaîne YouTube de NASASpaceflight a montré que le nouveau prototype était déployé dans la zone de test.

Une vidéo publiée sur la chaîne YouTube de NASASpaceflight a montré que le nouveau prototype était déployé dans la zone de test.
capture d’écran: Gizmodo

Cela fait neuf mois que nous n’avons pas vu pour la dernière fois un nouveau prototype de vaisseau spatial sortir de l’usine SpaceX de Boca Chica, au Texas. La fusée inachevée, désignée S24, est prévue pour des tests de qualification, mais la société dirigée par Elon Musk a encore besoin d’une approbation réglementaire pour lancer le système entièrement empilé.

Le déploiement du prototype S24 est un signe potentiel que SpaceX est sur la bonne voie pour réaliser le premier essai en vol orbital de la fusée Starship entièrement empilée plus tard cette année, alors que Musk, le fondateur et PDG de la société, a promis. Que SpaceX tentera 12 lancements de Starship en 2022 – une autre promesse de Musk – semble trop optimiste pour le moment, mais des choses plus folles se sont produites.

Starship est conçu pour transporter des marchandises et des passagers vers l’orbite terrestre, la Lune et Mars. Musk l’a décrit comme un “mécanisme de transport généralisé pour le plus grand système solaire”, mais de manière plus conservatrice, l’entreprise doit démontrer que le véhicule est capable d’atterrir des astronautes sur la Lune, selon un contrat de la NASA. L’agence spatiale veut placer des astronautes sur la surface lunaire d’ici 2025, ce qui signifie que SpaceX doit se fissurer ; une fusée Starship entièrement empilée n’a pas encore quitté le sol.

L’apparition soudaine du prototype Starship S24 est donc un signe bienvenu de la part de l’entreprise. L’unité inachevée a quitté l’usine SpaceX à l’installation de Boca Chica hier et a été transporté vers une zone de test. Une vidéo publiée sur la chaîne YouTube de NASASpaceflight a montré le nouveau prototype en cours de déploiement, fournissant plusieurs informations claires vues du mastodonte. Le prototype devra passer quelques tests de qualification de base, à savoir tests de pression et de preuve cryogénique. Si tout se passe bien, S24 sera ensuite déplacé vers le bloc suborbital A pour une évaluation plus approfondie, comme l’explique Teslarati :

Plutôt que de sauter directement dans des incendies statiques, SpaceX minimisera le risque de défaillance catastrophique en utilisant d’abord des vérins hydrauliques pour simuler la poussée de six moteurs Raptor V2 tandis que les réservoirs en acier et la plomberie de Starship sont refroidis à des températures cryogéniques. Ce n’est qu’après que Ship 24 aura terminé les tests de résistance que SpaceX installera de nouveaux moteurs Raptor et [perform] plusieurs feux statiques.

Absent from the rocket are hundreds of tiles and an aerocovermais le S24 présente certaines différences par rapport aux versions précédentes, telles qu’une section de poussée plus résistante, un nouveau nez, un réservoir de propulseur d’atterrissage amélioré et une soute et une porte de charge utile, selon Teslarati.

Le prototype précédent, S20, a fait sa première apparition en août 2021 et a été retiré en mai 2022. Le S20 n’a jamais pris son envol, mais il a subi des tests de feu statiques Raptor et a été temporairement empilé sur le booster Super Heavy BN4, ce qui en fait la plus grande fusée jamais assemblée.

Selon l’évolution des choses, S24 pourrait rester sur le pad ou être renvoyé à l’usine pour d’autres travaux. Le prototype pourrait très bien être l’étage supérieur placé au-dessus du Booster 7, qui est également en cours de développement dans les installations de Boca Chica. Le booster Super Heavy est sur le point de subir l’installation de Raptor, en conséquence à NASASpaceFlight.

Si SpaceX veut effectuer son test orbital, cependant, le Administration fédérale de l’aviation doit terminer son examen environnemental, dont la livraison est prévue le 31 mai. La FAA a retardé cet examen très attendu à quatre reprises, mais l’agence de réglementation devrait le publier pour de vrai la semaine prochaine. L’installation de Boca Chica, ou Starbase comme l’appellent les employés de SpaceX, est situé sur un terrain écologiquement sensible.

Le résultat de l’examen pourrait avoir une incidence importante sur le projet; le pire scénario pour SpaceX serait une évaluation environnementale complète du site de Boca Chica, ce qui pourrait prendre des années. Alternativement, la FAA pourrait revenir avec une liste de recommandations facilement résolubles que SpaceX devrait suivre. Ou quelque chose entre les deux. Quoi qu’il en soit, nous suivrons ces développements de près.

Suite: Le plan d’Elon Musk visant à étendre le site de lancement de SpaceX au Texas rencontre un autre problème.

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