Une pluie de météorites spectaculaire pourrait nous frapper ce week-end. Voici à quoi s’attendre

Alors que la Terre orbite autour du Soleil, elle traverse la poussière et les débris laissés par les comètes et les astéroïdes. Ces débris donne naissance à des pluies de météorites – qui peut être l’un des spectacles les plus étonnants de la nature.

Plus pluie de météorites sont prévisibles, se reproduisant chaque année lorsque la Terre traverse une traînée particulière de débris.

Parfois, cependant, la Terre traverse un amas de débris particulièrement étroit et dense. Il en résulte une tempête de météorites, envoyant des milliers d’étoiles filantes traversent le ciel chaque heure.

Une averse mineure appelée Tau Herculids pourrait créer une tempête de météorites pour les observateurs dans les Amériques la semaine prochaine. Mais alors que certains sites promettent “la tempête de météores la plus puissante depuis des générations”, les astronomes sont un peu plus prudents.

Présentation de la comète SW3

L’histoire commence avec une comète appelée 73P/Schwassmann-Wachmann 3 (comète SW3 en abrégé). Repéré pour la première fois en 1930, il est responsable d’une faible pluie de météores appelée Tau Herculids, qui semble aujourd’hui rayonner à partir d’un point situé à environ dix degrés de l’étoile brillante Arcturus.

En 1995, la comète SW3 soudain et inopinément illuminé. Plusieurs explosions ont été observées en quelques mois. La comète avait catastrophiquement fragmentélibérant d’énormes quantités de poussière, de gaz et de débris.

En 2006 (deux orbites plus tard), la comète SW3 s’était encore désintégrée, en plusieurs fragments brillants accompagnés de nombreux petits morceaux.

fichier 20220524 16 tuml3tFragments de la comète 73P vus par le télescope spatial Hubble en 2006. (NASA, ESA, H. Weaver (APL/JHU), M. Mutchler et Z. Levay (STScI))

La Terre est-elle sur une trajectoire de collision ?

Cette année, la Terre croisera l’orbite de la comète SW3 fin mai.

Une modélisation informatique détaillée suggère que des débris se sont répandus le long de l’orbite de la comète comme d’énormes tentacules minces dans l’espace.

Les débris se sont-ils suffisamment répandus pour rencontrer la Terre ? Cela dépend de la quantité de débris éjectés en 1995 et de la rapidité avec laquelle ces débris ont été projetés vers l’extérieur lorsque la comète s’est effondrée. Mais les morceaux de poussière et de débris sont si petits que nous ne pouvons pas les voir tant que nous ne les rencontrons pas. Alors, comment pouvons-nous avoir un aperçu de ce qui pourrait se passer la semaine prochaine ?

L’histoire pourrait-elle se répéter ?

Notre compréhension actuelle des pluies de météores a commencé il y a 150 ans avec un événement assez similaire à l’histoire de SW3.

Une comète appelée comète 3D/Bielle a été découverte en 1772. C’était une comète à courte période, comme SW3, revenant tous les 6,6 ans.

En 1846, la comète commença à se comporter étrangement. Les observateurs ont vu que sa tête s’était fendue en deux, et certains ont décrit une “arche de matière cométaire” entre les pièces.

Au retour suivant de la comète, en 1852, les deux fragments s’étaient clairement séparés et les deux fluctuaient de manière imprévisible en luminosité.

La comète n’a jamais été revue.

Mais fin novembre 1872, une tempête de météores inattendue a honoré le ciel du nord, étourdissant les observateurs avec des taux de plus de 3 000 météores par heure.

La tempête de météores s’est produite lorsque la Terre a traversé l’orbite de 3D/Biela : c’était là où la comète elle-même aurait dû se trouver deux mois plus tôt. Une deuxième tempête, plus faible que la première, se produisit en 1885, lorsque la Terre rencontra à nouveau les restes de la comète.

3D/Biela s’était désintégré en décombres, mais les deux grandes tempêtes de météores qu’il a produites ont servi de sillage approprié.

Une comète mourante, en train de s’effondrer sous nos yeux, et une pluie de météorites associée, généralement à peine perceptible dans le bruit de fond. Allons-nous voir l’histoire se répéter avec la comète SW3 ?

Qu’est-ce que cela suggère pour les Tau Herculids ?

La principale différence entre les événements de 1872 et les Tau Herculids de cette année se résume au moment où la Terre a traversé les orbites cométaires. En 1872, la Terre croise l’orbite de Biela plusieurs mois malgré de la comète était due, traversant la matière en retard là où la comète aurait été.

En revanche, la rencontre entre la Terre et le flux de débris de SW3 la semaine prochaine se produit plusieurs mois avant de la comète doit atteindre le point de passage. Donc les débris doivent s’être propagés en avant de la comète pour qu’une tempête de météores se produise.

Les débris auraient-ils pu se propager suffisamment loin pour rencontrer la Terre ? Certains modèles suggèrent que nous verrons un fort affichage de la douche, d’autres suggèrent que les débris tomberont juste à côté.

Ne comptez pas vos météores avant qu’ils n’aient clignoté !

Quoi qu’il arrive, les observations de la douche de la semaine prochaine amélioreront considérablement notre compréhension de la façon dont les événements de fragmentation des comètes se produisent.

Les calculs montrent que la Terre va traverser l’orbite de SW3 vers 15 heures, le 31 mai (AEST). Si les débris s’étendent suffisamment loin pour que la Terre les rencontre, alors une explosion des Tau Herculids est probable, mais elle ne durera qu’une heure ou deux.

Depuis l’Australie, le spectacle (s’il y en a un) sera terminé avant qu’il ne fasse assez noir pour voir ce qui se passe.

Les observateurs d’Amérique du Nord et du Sud seront toutefois aux premières loges.

Ils sont plus susceptibles de voir un affichage modéré de météores lents qu’une énorme tempête. Ce serait un excellent résultat, mais pourrait être un peu décevant.

Cependant, il est possible que la douche offre un affichage vraiment spectaculaire. Les astronomes voyagent à travers le monde, juste au cas où.

Et les observateurs australiens ?

Il y a aussi une petite chance qu’une activité dure plus longtemps que prévu, ou même arrive un peu en retard. Même si vous êtes en Australie, cela vaut la peine de lever les yeux le soir du 31 mai, juste au cas où vous pourriez apercevoir un fragment d’une comète mourante !

Le flux de débris de 1995 n’est qu’un parmi tant d’autres déposés par la comète au cours des dernières décennies.

Tau Herculids radiant est bas dans le ciel du nord de l’Australie – 19 heures, heure locale. (Musées Victoria/stellarium)

Au petit matin du 31 mai, vers 4 heures du matin (AEST), la Terre traversera les débris du passage de la comète en 1892 autour du Soleil. Plus tard dans la soirée, vers 20 heures, le 31 mai (AEST), la Terre traversera des débris déposés par la comète en 1897.

Cependant, les débris de ces visites se seront répandus au fil du temps, et nous nous attendons donc à ce que seuls quelques météores ornent notre ciel à partir de ces flux. Mais, comme toujours, nous pouvons nous tromper – la seule façon de savoir est d’aller voir ! La conversation

Jonty HornerProfesseur (Astrophysique), Université du sud du Queensland et Colline de Tanyamembre honoraire de l’Université de Melbourne et conservateur principal (astronomie), Musée Victoria.

Cet article est republié de La conversation sous licence Creative Commons. Lis le article original.

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