Qui est protégé contre la variole du singe ?

Pour un monde fatigué de lutter contre le coronavirus, l’épidémie de monkeypox pose une question clé : suis-je à risque ?

La réponse est rassurante. La plupart des enfants et des adultes dont le système immunitaire est sain sont susceptibles d’éviter une maladie grave, ont déclaré des experts lors d’entretiens. Mais il existe deux groupes à haut risque.

L’un comprend les nourrissons de moins de six mois. Mais ils ne sont pas encore touchés par l’épidémie actuelle. Et de nombreuses personnes âgées, le groupe le plus susceptible de succomber au virus de la variole du singe, sont au moins quelque peu protégées par des vaccinations contre la variole vieilles de plusieurs décennies, suggèrent des études.

Les personnes âgées vaccinées peuvent être infectées mais sont susceptibles de s’échapper avec seulement des symptômes bénins.

“L’essentiel est que même ceux qui ont été vaccinés plusieurs décennies auparavant conservent un niveau d’anticorps très, très élevé et la capacité de neutraliser le virus”, a déclaré le Dr Luigi Ferrucci, directeur scientifique de l’Institut national du vieillissement.

“Même s’ils ont été vaccinés il y a 50 ans, cette protection devrait toujours être là”, a-t-il déclaré.

Aux États-Unis, la vaccination systématique contre la variole a cessé en 1972. L’armée a poursuivi son programme de vaccination jusqu’en 1991 par mesure de précaution contre une attaque bioterroriste.

Les questions sur la durabilité du vaccin contre la variole ont augmenté après une attaque à l’anthrax en 2001, a déclaré le Dr Anthony S. Fauci, le principal conseiller de l’administration Biden sur les maladies infectieuses. Il était raisonnable de supposer que la plupart des personnes vaccinées étaient toujours protégées, a-t-il dit, “mais la durabilité de la protection varie d’une personne à l’autre”.

“Nous ne pouvons pas garantir qu’une personne qui a été vaccinée contre la variole sera toujours protégée contre la variole du singe”, a déclaré le Dr Fauci.

L’épidémie de monkeypox s’est développée pour inclure environ 260 cas confirmés et des dizaines d’autres font l’objet d’une enquête dans 21 pays.

Aux États-Unis, les Centers for Disease Control and Prevention suivent neuf cas dans sept États, qui n’ont pas tous des antécédents de voyage dans des pays où la variole du singe est endémique. Cela suggère qu’il existe peut-être déjà un certain niveau de transmission communautaire, a déclaré jeudi aux journalistes le Dr Rochelle Walensky, directrice de l’agence.

Le Dr Walensky a déclaré que 74 laboratoires dans 46 États ont accès à un test capable de détecter la variole du singe et, ensemble, ils peuvent dépister jusqu’à 7 000 échantillons par semaine. L’agence s’efforce d’étendre cette capacité, a-t-elle déclaré, ajoutant: “Nous nous préparons à ce type d’épidémie depuis des décennies.”

L’infection à monkeypox commence par des symptômes respiratoires, mais se transforme en une éruption cutanée distincte, d’abord dans la bouche, puis sur la paume des mains et la plante des pieds, et progressivement sur le reste du corps. L’éruption finit par se soulever, se transformant en cloques remplies de pus.

Chaque pustule contient un virus vivant et une cloque rompue peut contaminer le linge de lit et d’autres articles, mettant en danger les contacts étroits. Les personnes infectées doivent également être très prudentes lorsqu’elles se frottent les yeux car le le virus peut détruire la vue.

“Avant que Jenner n’ait développé le vaccin contre la variole, la première cause de cécité dans le monde était la variole”, a déclaré Mark Slifka, immunologiste à l’Oregon Health and Science University. Les personnes infectées sont contagieuses jusqu’à ce que les pustules se forment et se détachent, a-t-il déclaré.

Le Dr Slifka et d’autres experts ont souligné que si la variole du singe peut être grave et même mortelle, il est peu probable que l’épidémie actuelle se transforme en une grande épidémie.

“Nous avons de la chance d’avoir des vaccins et des traitements – des choses qui peuvent atténuer tout cela”, a déclaré Anne Rimoin, épidémiologiste à l’Université de Californie à Los Angeles, qui a étudié la variole du singe en Afrique. “Nous avons la capacité d’arrêter ce virus.”

Monkeypox prend jusqu’à 12 jours pour provoquer des symptômes, ce qui donne aux médecins une fenêtre d’au moins cinq jours après l’exposition à la vaccination et aux maladies forestières. (L’approche, appelée prophylaxie post-exposition, n’est pas une option pour les patients Covid car le coronavirus peut commencer à ravager le corps quelques jours seulement après l’exposition.)

Le virus monkeypox ne se propage pas en l’absence de symptômes. Une surveillance attentive, l’isolement des personnes infectées, la recherche des contacts et la mise en quarantaine des contacts devraient contenir l’épidémie, a déclaré le Dr Rimoin.

La majorité des personnes infectées sont actuellement des hommes de moins de 50 ans, et beaucoup s’identifient comme homosexuels ou bisexuels, ce qui peut refléter les origines possibles de l’épidémie lors d’un événement Gay Pride aux îles Canaries. (L’épidémie aurait tout aussi bien pu commencer chez les hétérosexuels lors d’un grand événement, ont déclaré des experts.)

“Le risque d’exposition n’est pas limité à un groupe particulier”, a déclaré le Dr Walensky jeudi. “Notre priorité est d’aider chacun à prendre des décisions éclairées pour protéger sa santé et celle de sa communauté, et cela commence par une sensibilisation guidée par la science, et non par la stigmatisation.”

Aucun décès n’a été signalé. Mais les experts sont particulièrement préoccupés par les contacts étroits qui sont des enfants, des personnes âgées ou qui ont un système immunitaire affaibli pour d’autres raisons.

Il existe des opinions contradictoires sur la durée de l’immunité à la vaccination contre la variole.

CDC recommande des boosters de vaccins contre la variole tous les trois ans, mais uniquement “pour les personnes à risque d’exposition professionnelle”, a déclaré David Daigle, porte-parole de l’agence, dans un communiqué.

“Jusqu’à ce que nous en sachions plus, nous utiliserons les stocks de vaccins disponibles pour les personnes qui ont été en contact étroit avec des cas connus et les personnes les plus exposées au risque d’exposition par leur travail, comme les agents de santé traitant les patients atteints de monkeypox”, a-t-il déclaré.

Les États-Unis et plusieurs pays européens ont commencé à immuniser les contacts étroits des patients infectés, une approche appelée vaccination en anneau.

Bon nombre des groupes les plus vulnérables sont peut-être déjà protégés. Dans une étude, le Dr Slifka et ses collègues ont prélevé du sang de 306 volontaires vaccinés, dont certains avaient été vaccinés des décennies plus tôt, dont un qui avait été vacciné 75 ans auparavant. La plupart d’entre eux ont maintenu des niveaux élevés d’anticorps contre la variole.

Dans une autre étude, le Dr Slifka et ses collègues ont montré que anticorps produits par une seule dose de vaccin contre la variole diminuent très lentement dans le corps, chutant à la moitié après environ 92 ans.

Le Dr Ferrucci et ses collègues du NIH, ainsi que d’autres équipes, ont également découvert que les niveaux d’anticorps persistent pendant des décennies après vaccination. Certaines études ont trouvé que d’autres branches du système immunitaire déclinent également lentement, mais les anticorps produits à partir la vaccination contre la variole peut suffire seuls pour se protéger contre la variole du singe.

Si la variole commençait à se propager, il serait logique de vacciner toute personne exposée en raison de son taux de mortalité élevé, indépendamment d’une vaccination précédente, a déclaré Gigi Gronvall, expert en biosécurité au Johns Hopkins Center for Health Security.

“Nous ne voudrions pas prendre le risque que quelqu’un soit laissé sans protection”, a-t-elle déclaré.

Mais ce n’est plus nécessaire maintenant, a-t-elle ajouté: “C’est la variole du singe.”

Les preuves de laboratoire d’anticorps ne prouvent pas que la vaccination contre la variole peut protéger contre la variole du singe. Mais pour répondre à cette question, il faudrait que les participants à l’étude soient délibérément infectés par la variole ou un virus apparenté, une expérience manifestement contraire à l’éthique.

Pour la même raison, les nouveaux vaccins et médicaments contre la variole n’ont été testés que sur des animaux.

Pourtant, une façon d’étudier l’efficacité du vaccin chez l’homme est de recueillir des preuves lors d’une épidémie. C’est exactement ce que l’équipe du Dr Slifka a fait en 2003, lorsque des dizaines d’Américains ont été infectés par le monkeypox après avoir été exposés à des chiens de prairie infectés.

Les chercheurs se sont rendus à Milwaukee et ont prélevé du sang sur 28 personnes qui avaient été exposées aux chiens de prairie infectés. Sur les huit personnes qui avaient déjà été vaccinées, cinq ont développé en moyenne trois cloques remplies de pus, contre une moyenne de 33 chez celles qui n’étaient pas vaccinées.

Les trois autres personnes vaccinées n’avait aucun symptôme là-bas. “Ils ne savaient même pas qu’ils avaient été infectés”, a déclaré le Dr Slifka.

Une autre étude de cette épidémie ont constaté que dans une famille de trois personnes, le père précédemment vacciné ne développait que deux lésions de monkeypox contre 200 chez la mère non vaccinée. Leur fille de 6 ans non vaccinée a eu environ 90 blessures et est restée dans le coma pendant 12 jours.

Les questions sur la durabilité de la protection vaccinale contre le monkeypox ont pris une importance particulière à mesure que le nombre de cas dans le monde a augmenté. Monkeypox est réapparu parmi les Nigérians en 2017 et il y a eu depuis environ 200 cas confirmés et 500 cas suspects.

La République démocratique du Congo a enregistré 58 décès et près de 1 300 cas suspects depuis le début de cette année.

Les habitants des villages africains avaient l’habitude de contracter la variole du singe à partir d’animaux en chassant, mais ils en infectaient rarement d’autres. “Ce n’est que très récemment, comme ces dernières années, que nous avons commencé à voir cela”, a déclaré le Dr Rimoin à propos des épidémies plus importantes.

L’éradication de la variole, bien que l’une des plus grandes réalisations en matière de santé publique, a rendu les populations vulnérables au virus et à ses cousins.

La diminution de l’immunité, associée à une augmentation de la population et à une proximité accrue avec des animaux sauvages, peut entraîner des épidémies de monkeypox plus fréquentes, Dr Rimoin et ses collègues averti en 2010.

Des épidémies non maîtrisées, en particulier chez les personnes immunodéprimées, donneraient au virus plus de possibilités d’acquérir des mutations qui le rendent plus résistant, chez les humains et les animaux.

“Si le monkeypox devait s’établir dans un réservoir faunique en dehors de l’Afrique, le revers de la santé publique serait énorme”, a déclaré le Dr Rimoin. “C’est, je pense, une préoccupation légitime.”

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