L’orbiteur Mars Express recevra une mise à jour du code après 19 ans • The Register

Le logiciel du vaisseau spatial Mars Express de l’ESA doit être mis à jour après près de deux décennies, donnant à l’orbiteur la capacité de rechercher de l’eau sous la planète et d’étudier sa plus grande lune, Phobos.

Mars Express a été lancé le 2 juin 2003 et était initialement composé de deux éléments : l’orbiteur Mars Express et l’atterrisseur Beagle 2. Malheureusement, l’atterrisseur n’a pas réussi à entrer en contact avec la Terre après avoir été relâché et arrivé à la surface de la planète rouge. Il est présumer perdu. L’orbiteur, cependant, fonctionne toujours après 19 ans de service, tournant autour de Mars.

Maintenant, les ingénieurs de l’Istituto Nazionale di Astrofisica (INAF), en Italie, réorganisent le logiciel du vaisseau spatial. La mise à niveau permettra à Mars Express Orbiter de continuer à rechercher de l’eau bloquée sous la surface martienne à l’aide de son instrument à ondes radio MARSIS et de surveiller plus efficacement le satellite le plus proche de la planète, Phobos. MARSIS est aujourd’hui exploité par l’INAF et financé par l’Agence spatiale italienne.

Plus précisément, selon l’ESA, l’orbiteur, qui se trouve à des millions de kilomètres de la Terre, recevra “une série de mises à niveau qui améliorent la réception du signal et le traitement des données à bord pour augmenter la quantité et la qualité des données scientifiques envoyées sur Terre”. Il semble qu’une partie de la mise à jour rationalisera ses processus et ses communications afin de réduire les informations collectées par les capteurs embarqués à ce qui est nécessaire.

“Auparavant, pour étudier les caractéristiques les plus importantes de Mars, et pour étudier sa lune Phobos, nous nous appuyions sur une technique complexe qui stockait de nombreuses données à haute résolution et remplissait très rapidement la mémoire embarquée de l’instrument”, a déclaré Andrea. Cicchetti, chercheur principal adjoint MARSIS et responsable des opérations à l’INAF, responsable de la mise à niveau, expliqué dans un rapport.

“En supprimant les données dont nous n’avons pas besoin, le nouveau logiciel nous permet d’activer MARSIS cinq fois plus longtemps et d’explorer une zone beaucoup plus vaste à chaque passage.”

Mars Express continuera donc à rechercher des signes d’eau près du pôle sud martien à haute résolution. Colin Wilson, un scientifique travaillant sur la mission, a déclaré que le logiciel était “comme avoir un tout nouvel instrument à bord… près de 20 ans après son lancement”.

“La mise à jour du logiciel embarqué du radar MARSIS démontre qu’il est possible de renouveler une mission entière”, a déclaré Cicchetti. Le registre dans un rapport.

“Je ne suis pas du tout surpris qu’une telle mission soit toujours en vol après 19 ans. Je [have been] y travaille chaque jour depuis son lancement, et je suis sûr que Mars Express nous donnera la possibilité de faire de nombreuses autres découvertes dans les années à venir qui nous aideront à mieux comprendre notre planète.”

Mars Express a été la première mission planétaire de l’ESA et est le deuxième plus ancien vaisseau spatial actif en orbite autour d’une planète autre que la Terre. La plus ancienne est l’Odyssée de Mars de 2001 de la NASA. Pousser un nouveau logiciel sur un orbiteur aussi ancien après si longtemps est un défi, selon Carlo Nenna, ingénieur chez Enginium, une société italienne de conseil en informatique qui aide à déployer la mise à niveau.

“Nous avons été confrontés à un certain nombre de défis pour améliorer les performances de MARSIS”, a-t-il déclaré. « Notamment parce que le logiciel MARSIS a été conçu à l’origine il y a plus de 20 ans, en utilisant un environnement de développement basé sur Microsoft Windows 98 !

Le vaisseau spatial transporte sept instruments, dont diverses caméras, des spectromètres et un altimètre radar pour étudier l’atmosphère, le climat et la géologie de Mars. Mars Express a été le premier à repérer des signes de glace d’eau et de glace de dioxyde de carbone sur la planète, ce qui a amené les scientifiques à se demander s’il aurait pu être habitable à un moment donné. Il a également collecté des données faisant allusion à des signes de méthane, peut-être forgés dans la fournaise chaude des volcans il y a longtemps.

Enfin, l’orbiteur du vaisseau spatial a fourni aux astronomes certaines des images les plus détaillées de Phobos. La lune martienne a la forme d’une pomme de terre, avec une surface inégale et grêlée contrairement à la lune ronde de la Terre. ®

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