Les signes avant-coureurs de l’épidémie de monkeypox sont restés lettre morte

Monkeypox semble avoir explosé de nulle part au cours des deux dernières semaines, se propageant à travers l’Europe, les Amériques et d’autres régions. Mais les signes avant-coureurs semblent être restés lettre morte.

Une épidémie inhabituelle et de longue durée au Nigeria aurait dû signaler que ce n’était qu’une question de temps avant que cet orthopoxvirus ne se fraye un chemin au centre du stade des maladies infectieuses, selon les experts.

Après des décennies sans cas, le Nigéria a connu une importante épidémie de monkeypox à partir de 2017 qui se poursuit à ce jour. Avant cette année, cette épidémie s’est propagée huit fois au-delà des frontières du Nigéria, les personnes infectées se rendant aux États-Unis, au Royaume-Uni, en Israël et à Singapour.

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Chikwe Ihekweazu, l’ancien directeur général du Nigeria Center for Disease Control, a déclaré que son pays avait demandé de l’aide pour essayer de déchiffrer ce qui se passait avec le monkeypox. Mais les demandes n’ont pas eu beaucoup de succès.

En tant que telles, certaines questions critiques sur le monkeypox – y compris la véritable létalité du clade ouest-africain du virus, celui qui circule actuellement, ainsi que le nombre de personnes, en moyenne, que chaque personne infectée transmet – restent floues.

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“Il n’y avait pas beaucoup d’intérêt pour soutenir ce travail jusqu’à présent – malheureusement”, a déclaré Ihekweazu, qui a récemment été nommé à la tête du nouveau centre de renseignement sur les pandémies et les épidémies de l’Organisation mondiale de la santé, basé à Berlin. “Il n’a jamais vraiment reçu l’intérêt dont il avait besoin pour répondre à certaines de ces questions.”

Le Nigeria a détecté 558 cas suspects – dont 241 confirmés – depuis le début de l’épidémie actuelle en 2017.

CDC nigérian
CDC nigérian

“Quand nous avons vu cela émerger soudainement au Nigeria en 2017, littéralement à l’improviste, nous avons tous été très surpris”, a-t-il déclaré à STAT. “D’une certaine manière, c’est similaire à la surprise dans le monde en ce moment, car c’est un scénario similaire. Soudain, de nulle part, nous avons eu beaucoup de cas dans la partie sud du Nigeria, dans le delta du Niger. »

Une enquête plus approfondie a révélé des cas dans tout le pays, a déclaré Ihekweazu. “Tellement intéressant qu’un virus que nous n’avions pas vu depuis environ 40 ans à l’époque au Nigeria apparaît soudainement et apparaît à plusieurs endroits en même temps.”

Le CDC nigérian a tenté – jusqu’à présent sans succès – de comprendre comment les gens étaient infectés par le virus. On pense que certains petits mammifères sont les espèces hôtes du virus, mais les efforts pour trouver le virus dans la nature ont jusqu’à présent échoué.

Le reste du monde semble rattraper rapidement le Nigeria. Plus de 300 cas suspects ont été détectés depuis que le Royaume-Uni a signalé à la mi-mai qu’il avait diagnostiqué des cas de monkeypox chez des personnes qui n’avaient pas voyagé dans l’un des pays d’Afrique de l’Ouest ou centrale où le virus est endémique. Parmi les cas en dehors de l’Afrique, 219 ont été confirmés, le Centre européen de prévention et de contrôle des maladies dit mercredi.

Ihekweazu a déclaré avant la pandémie de Covid-19 qu’il avait tenté de sensibiliser au problème que la variole du singe pourrait poser. En 2019, le think tank londonien Chatham House convenu d’une rencontre pour discuter des risques, a déclaré David Heymann, professeur d’épidémiologie des maladies infectieuses à la London School of Hygiene and Tropical Medicine, qui a présidé la réunion. Parmi eux figurait la possibilité de transmission sexuelle du monkeypox car certaines personnes qui ont contracté le virus ont développé des lésions sur leurs organes génitaux ou dans leur région génitale.

L’épidémie actuelle semble avoir décollé lorsque le virus a commencé à se transmettre parmi les hommes ayant des rapports sexuels avec des hommes.

Le virus ne se transmet pas par le sexe en soi ; il n’y a aucune preuve, par exemple, qu’il passe par le sperme ou les sécrétions vaginales. Mais le contact peau à peau vécu pendant les rapports sexuels peut entraîner une transmission, si l’un des partenaires présente des lésions de monkeypox.

Anne Rimoin, épidémiologiste des maladies infectieuses à l’Université de Californie à Los Angeles, qui étudie le monkeypox depuis 2002, a convenu avec Ihekweazu que les personnes qui étudient les poxvirus savaient que la propagation du monkeypox était une possibilité. L’éradication de la variole en 1980 et l’arrêt de l’utilisation du vaccin antivariolique – qui offre une certaine protection contre le monkeypox – ont créé un vide écologique que les experts craignaient qu’un autre poxvirus ne comble.

«Il y a eu un million d’exercices sur table et d’autres choses, en regardant la propagation du monkeypox, de la variole, d’autres poxvirus. Ce n’est pas une situation complètement imprévue ici », a déclaré Rimoin. “Nous savions depuis le début que, à mesure que l’immunité de la population diminuait et que l’immunité individuelle diminuait potentiellement pour ceux qui étaient vaccinés, nous verrions potentiellement des cas de monkeypox ou d’autres poxvirus se propager.”

À partir de 2018, il y a eu des cas sporadiques où des voyageurs infectés au Nigéria ont apporté le virus dans des pays où le monkeypox n’est pas trouvé. Ihekweazu a déclaré que chaque exportation mettait les pays destinataires en état d’alerte pour tenter de prévenir la propagation nationale, les cas étant traités dans des installations à haut confinement alors qu’ils étaient infectieux. Mais l’aide pour empêcher le virus de se propager à sa source n’a pas suivi.

«Donc, en gros, vous retirez l’armée chaque fois qu’il y a un seul cas exporté. Mais il n’y a aucun intérêt à travailler avec le pays d’où viennent les cas pour essayer de le comprendre un peu plus », a-t-il déclaré.

J’ai suggéré qu’au lendemain de la pandémie de Covid, le monde pourrait être plus ouvert à comprendre la nécessité d’étouffer les maladies infectieuses dans l’œuf. « Tout cela était pré-Covid. Alors… j’espère que le sens général des gens sur ces choses a un peu changé pour que nous y prêtions un peu plus d’attention.

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