Les scientifiques pensent que cette étrange créature ressemblant à un poisson pourrait être l’un de nos anciens ancêtres

Une créature mystérieuse et éteinte qui a intrigué les scientifiques pendant plus d’un siècle a peut-être enfin trouvé sa place dans l’arbre de la vie.

Le petit animal ressemblant à un poisson est nommé Palaeospondylus gunnidécouverte pour la première fois dans des fossiles en Écosse en 1890, qui a vécu il y a environ 390 millions d’années au cours du Dévonien moyen.

Maintenant, selon une nouvelle analyse de fossiles bien conservés, les scientifiques pensent que c’était l’un des premiers ancêtres des tétrapodes – des animaux à quatre membres, y compris les humains.

“Cet animal étrange a déconcerté les scientifiques depuis sa découverte en 1890 en tant que casse-tête impossible à résoudre”, explique la physicienne Daisy (Yuzhi) Hu de l’Université nationale australienne.

“Les comparaisons morphologiques de cet animal ont toujours été extrêmement difficiles pour les scientifiques. Cependant, les améliorations récentes de la segmentation et de la visualisation 3D haute résolution ont rendu possible cette tâche auparavant impossible. Trouver un spécimen aussi bien conservé que ceux que nous avons utilisés, c’est comme gagner à la loterie. , ou même mieux !”

Il y a plusieurs raisons pour lesquelles la classification de cet animal a été si problématique. Les fossiles de celui-ci sont abondants, mais parce que Paléospondyle était si petit et ses fossiles si endommagés, la reconstruction de son anatomie crânienne était extrêmement difficile.

De plus, son anatomie partage des caractéristiques avec les poissons à mâchoires et sans mâchoires, en plus d’un manque total de dents et os de la peau conservé dans les archives fossiles.

L’équipe de recherche, dirigée par le paléontologue Tatsuya Hirasawa de l’Université de Tokyo et RIKEN au Japon, a cherché à résoudre ces problèmes en recherchant des spécimens exceptionnels, avec les têtes encore fermement enfoncées et cachées dans la roche.

Cela signifiait que les têtes des animaux étaient probablement beaucoup plus intactes, par rapport aux fossiles avec des têtes exposées.

paléospondyle dans la rochePalaeospondylus ne veut pas l’entendre. (Hirasawa et al., Nature, 2022)

“Choisir les meilleurs spécimens pour les micro-scans et tailler soigneusement la roche entourant le crâne fossilisé nous a permis d’améliorer la résolution des scans”, Hirasawa dit.

“Bien qu’il ne s’agisse pas d’une technologie de pointe, ces préparatifs ont certainement été la clé de notre succès.”

Les chercheurs ont ensuite étudié les fossiles avec une tomographie micro-calculée à rayons X par rayonnement synchrotron, ce qui leur a permis d’imager les fossiles dans une résolution exquise sans les détruire, afin de procéder à un examen approfondi et à une reconstruction.

échographie du paléospondyleLe crâne reconstruit de Palaeospondylus. (RIKEN)

Même sans dents ni os dermiques, les résultats sont assez étonnants. Dans le crâne de Paléospondylel’équipe a trouvé trois canaux incurvés, compatibles avec les oreilles internes des vertébrés à mâchoires.

D’autres caractéristiques de Paléospondyle‘le crâne ressemblait aux crânes de deux autres poissons anciens, presque contemporains, eusthénoptère et Panderichthys.

Ces deux animaux appartiennent au taxon des poissons à nageoires lobes, ou Sarcoptérygiens. Tous les tétrapodes ont évolué à partir de certains Sarcoptérygiens ; ces Sarcaptérygiens et leurs descendants tétrapodes sont connus sous le nom de tétrapodomorphes. Tous les deux eusthénoptère et Panderichthys avaient des traits similaires à ceux observés chez les tétrapodomorphes.

Le manque de dents et d’os dermiques sur Paléospondyle présente cependant un problème. Les tétrapodomorphes ont généralement ces caractéristiques, et d’autres animaux contemporains avec notre étrange petit poisson en avaient également.

Paléospondyle semble ressembler à un tétrapodomorphe juvénile, qui n’a pas développé toutes ses caractéristiques d’adulte. Cela pourrait s’expliquer si Paléospondyle a pris une voie évolutive différente, une avec développement retardé ou arrêté.

On ne sait pas si les dents et les mâchoires ont simplement été plus lentes à se développer ou ont été entièrement perdues, mais cela pourrait représenter une bizarrerie évolutive qui a amené l’animal à se développer d’autres manières, disent les chercheurs, peut-être vers l’évolution des membres.

Pour l’avenir, les chercheurs disent qu’ils continueront d’enquêter sur l’étrange créature, afin de confirmer plus définitivement sa position dans l’arbre généalogique des animaux.

“L’étrange morphologie de Paléospondylequi est comparable à celle des larves de tétrapodes, est très intéressante d’un point de vue génétique du développement”, Hirasawa dit.

“En tenant compte de cela, nous continuerons à étudier la génétique du développement qui a provoqué cela et d’autres changements morphologiques qui se sont produits lors de la transition eau-terre dans l’histoire des vertébrés.”

La recherche a été publiée dans La nature.

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