Les géologues prévoient d’ouvrir un cristal vieux de 830 millions d’années qui pourrait contenir une vie ancienne

Les géologues prévoient d’ouvrir un cristal de sel gemme vieux de 830 millions d’années, qui, selon eux, contient d’anciens micro-organismes qui pourraient encore être vivants.

Des chercheurs de la Geological Society of America ont annoncé pour la première fois leur découverte de minuscules restes de vie procaryote et algale à l’intérieur d’un ancien cristal de halite au début du mois.

Ces organismes ont été trouvés à l’intérieur de bulles microscopiques de liquide dans le cristal, appelées inclusions fluides, qui pourraient servir de microhabitats pour que les minuscules colonies se développent.

Maintenant, les chercheurs veulent ouvrir le cristal pour découvrir si oui ou non cette vie ancienne est vraiment toujours vivante.

Bien que ramener dans le monde moderne des formes de vie vieilles de 830 millions d’années ne semble pas être l’idée la plus sensée, les chercheurs insistent sur le fait que cela sera fait avec la plus grande prudence.

“Cela ressemble à un très mauvais film B, mais il y a beaucoup de travail détaillé qui est en cours depuis des années pour essayer de comprendre comment le faire de la manière la plus sûre possible”, auteur de l’étude Kathy Benison, géologue à l’Université de Virginie-Occidentale, a déclaré Radio Nationale Publique.

Des chercheurs ont découvert de minuscules vestiges de vie procaryote et algale à l'intérieur d'un cristal d'halite de la formation de Browne, vieille de 830 millions d'années, dans le centre de l'Australie.  Sur la photo : inclusions fluides dans l'halite avec des micro-organismes

Des chercheurs ont découvert de minuscules vestiges de vie procaryote et algale à l’intérieur d’un cristal d’halite de la formation de Browne, vieille de 830 millions d’années, dans le centre de l’Australie. Sur la photo : inclusions fluides dans l’halite avec des micro-organismes

Les organismes ont été trouvés à l'intérieur d'inclusions fluides dans le cristal, qui pourraient servir de microhabitats pour que les minuscules colonies se développent.  Sur la photo : inclusions fluides dans l'halite

Les organismes ont été trouvés à l’intérieur d’inclusions fluides dans le cristal, qui pourraient servir de microhabitats pour que les minuscules colonies se développent. Sur la photo : inclusions fluides dans l’halite

La découverte extraordinaire a été initialement rapportée dans le journal géologie le 11 mai.

Les chercheurs ont utilisé une sélection de techniques d’imagerie pour étudier les inclusions fluides dans un morceau d’halite de la formation de Browne, vieille de 830 millions d’années, dans le centre de l’Australie.

Ils ont découvert des solides et des liquides organiques qui étaient cohérents en taille, en forme et en réponse fluorescente aux cellules de procaryotes et d’algues.

La découverte montre que les micro-organismes peuvent rester bien conservés dans l’halite pendant des centaines de millions d’années.

Cela a des implications pour la recherche de vie extraterrestre, selon les chercheurs.

Il est possible que des biosignatures similaires puissent être détectées dans les sédiments chimiques de Mars, où de grands gisements de sel ont été identifiés comme preuve d’anciens réservoirs d’eau liquide.

Images de dalles de base d'halite stratifiée de la formation de Browne, vieille de 830 millions d'années, où le cristal contenant les micro-organismes a été trouvé

Images de dalles de base d’halite stratifiée de la formation de Browne, vieille de 830 millions d’années, où le cristal contenant les micro-organismes a été trouvé

Carte de l'Australie avec l'emplacement approximatif du noyau Empress 1A (étoile noire), d'où le cristal d'halite a été extrait

Carte de l’Australie avec l’emplacement approximatif du noyau Empress 1A (étoile noire), d’où le cristal d’halite a été extrait

Micro-organismes dans des inclusions individuelles de fluide primaire dans l'halite de la formation de Browne, Australie centrale

Micro-organismes dans des inclusions individuelles de fluide primaire dans l’halite de la formation de Browne, Australie centrale

Bien qu’il puisse sembler invraisemblable que les micro-organismes à l’intérieur du cristal puissent encore être vivants, des procaryotes vivants ont déjà été extraits d’halite datant de 250 millions d’années, il n’est donc pas impossible qu’ils puissent survivre 830 millions d’années.

«La survie possible des micro-organismes sur des échelles de temps géologiques n’est pas entièrement comprise», ont écrit les chercheurs dans leur étude.

«Il a été suggéré que le rayonnement détruirait la matière organique sur de longues périodes, mais Nicastro et al. (2002) ont découvert que l’halite enfouie vieille de 250 millions d’années n’était exposée qu’à des quantités négligeables de rayonnement.

“De plus, les micro-organismes peuvent survivre dans les inclusions fluides par des changements métaboliques, y compris la survie à la famine et les stades de kystes, et la coexistence avec des composés organiques ou des cellules mortes qui pourraient servir de sources de nutriments.”

Commentant les plans des scientifiques pour ouvrir le cristal, Bonnie Baxter, biologiste au Westminster College de Salt Lake City, qui n’a pas participé à l’étude, a déclaré que le risque de déclencher une pandémie apocalyptique était relativement faible.

“Un organisme environnemental qui n’a jamais vu d’humain n’aura pas le mécanisme pour pénétrer en nous et provoquer une maladie”, a-t-elle déclaré à NPR.

“Donc, personnellement, d’un point de vue scientifique, je n’ai aucune crainte à ce sujet.”

La première vie sur Terre est apparue au moins 300 millions d’années PLUS TÔT qu’on ne le pensait

La première vie sur Terre est apparue il y a au moins 3,75 milliards d’années – environ 300 millions d’années plus tôt qu’on ne le pensait auparavant, a révélé une nouvelle étude.

La révélation est basée sur l’analyse d’une roche de la taille d’un poing du Québec, au Canada, dont l’âge est estimé entre 3,75 et 4,28 milliards d’années.

Les chercheurs avaient précédemment trouvé de minuscules filaments, boutons et tubes dans la roche, qui semblaient avoir été fabriqués par des bactéries. Cependant, tous les scientifiques n’étaient pas d’accord pour dire que ces structures étaient d’origine biologique.

Maintenant, après une analyse plus approfondie, l’équipe de l’University College de Londres a découvert une structure beaucoup plus grande et plus complexe à l’intérieur de la roche – une tige avec des branches parallèles d’un côté qui mesure près d’un centimètre de long.

Ils ont également trouvé des centaines de sphères déformées, ou “ellipsoïdes”, à côté des tubes et des filaments.

Les chercheurs disent que, bien que certaines des structures aient pu être créées par des réactions chimiques fortuites, la tige “en forme d’arbre” avec des branches parallèles était très probablement d’origine biologique.

En effet, aucune structure créée uniquement par la chimie n’a été trouvée comme celle-ci.

Jusqu’à présent, la première preuve connue de la vie sur Terre était une roche vieille de 3,46 milliards d’années d’Australie occidentale contenant des fossiles microscopiques ressemblant à des vers.

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