Le problème des débris orbitaux de la Terre s’aggrave et les solutions politiques sont difficiles

Dave Hebert, Caleb Henry, Therese Jones et Eric Berger à Ars Frontiers 2022 sur le problème croissant des débris orbitaux. Cliquez ici pour la transcription.

L’une des plus grandes menaces à l’expansion continue de l’humanité dans l’espace est la prolifération de débris en orbite terrestre basse. Au cours d’une table ronde lors de la conférence Ars Frontiers plus tôt ce mois-ci, un trio d’experts a décrit le problème et décrit des solutions potentielles.

La question des débris est presque aussi ancienne que les vols spatiaux, a expliqué Caleb Henry, analyste senior chez Quilty Analytics. Pendant la course à l’espace dans les années 1960, l’Union soviétique et les États-Unis ont souvent lancé des fusées sans tenir compte de la trajectoire des étages supérieurs.

“Lorsque vous mettez des objets dans l’espace, ils ne disparaissent pas simplement, comme avec la plupart des déchets”, a déclaré Henry. “Les déchets qui se trouvent dans l’espace ne sont pas biodégradables. Le résultat est que nous avons des dizaines de milliers de gros morceaux de débris de 10 centimètres ou plus. Et puis, selon à qui vous demandez, il y a des millions de morceaux qui mesurent moins de 10 centimètres, un beaucoup d’entre eux étant en orbite terrestre basse.”

Ces dernières années, cependant, les nations sont devenues plus responsables de la gestion de leurs étages supérieurs. Ainsi, au lieu de simplement les laisser voler après un lancement, du carburant est réservé pour les désorbiter dans l’atmosphère terrestre ou les mettre en orbite loin du système Terre-Lune. Mais le problème des débris s’est déplacé au-delà des étages de fusées usagés.

Plus de problèmes

Un deuxième facteur dans la création de débris spatiaux est les centaines à des milliers de morceaux de débris créés par les tests anti-satellites. La Russie, les États-Unis, la Chine et l’Inde ont tous effectué des tests de missiles sol-espace pour démontrer leur capacité à abattre les satellites d’autres nations. Récemment, après une manifestation russe flagrante en novembre qui menaçait la Station spatiale internationale, les États-Unis ont juré de mettre fin à ces tests et ont encouragé les autres nations à emboîter le pas.

En plus de cette toile de fond de débris existants, il y a un problème plus récent. Avec l’essor de l’Internet haut débit à partir de l’orbite terrestre basse – à partir des constellations Starlink et OneWeb existantes et des plans à venir d’Amazon, de Telesat et d’autres sociétés – le nombre de satellites sur des orbites déjà encombrées devrait augmenter d’un ordre de grandeur ou plus a déclaré Therese Jones, directrice principale des politiques à la Satellite Industry Association.

“Nous avons des dizaines, voire des centaines, de milliers de satellites lancés au cours de la prochaine décennie.” dit Jones. “Pour référence, il y a actuellement environ 5 000 satellites en orbite. Donc [there will be] une explosion exponentielle du nombre de satellites. Et la grande majorité d’entre eux veulent être dans une fourchette de 400 à 600 kilomètres au-dessus de la Terre. Cette zone est donc de plus en plus encombrée.”

Un défi majeur dans la gestion des débris existants, et le défi à venir d’orbites de plus en plus encombrées, est que chaque nation a son propre environnement réglementaire et qu’il y a peu de coordination internationale.

Des solutions ?

“Ce ne sont pas seulement les obstacles techniques liés à l’élimination des débris”, a déclaré Dave Hebert, vice-président des communications marketing mondiales chez Astroscale. “Il y a aussi des défis politiques et économiques. Qui est responsable ? Qui paie ? Combien paient-ils ? Comment allons-nous tenir les gens responsables ?”

Nominalement, la réglementation des débris spatiaux relève du Comité des Nations Unies sur les utilisations pacifiques de l’espace extra-atmosphérique. Mais comme il s’agit d’une organisation fondée sur le consensus, si la Russie, la Chine ou les États-Unis ne sont pas d’accord, rien ne se passe.

Tout ce qui existe actuellement, ce sont des directives non contraignantes axées sur la durabilité à long terme, a déclaré Jones. Elle a applaudi l’administration Biden pour avoir pris position sur les tests anti-satellites et a appelé le gouvernement américain à prendre d’autres mesures.

“Je pense que le travail doit vraiment être fait par le gouvernement américain sur une base bilatérale et multilatérale, sur la coordination et la gestion, avec des pays partageant les mêmes idées pour aller n’importe où”, a-t-elle déclaré. “Et une fois que nous commençons à inciter d’autres pays à s’inscrire, cela devient alors un comportement normal dans l’espace auquel la Russie et la Chine sont implicitement liées, même si elles ne signent pas. Je pense donc que c’est là que nous devons aller.”

Image de la liste par Getty Images

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