La pluie de météores Tau Herculids pourrait libérer 1 000 étoiles filantes par heure

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Les astronomes rapportent qu’il y a une chance qu’une “tempête de météorites” se produise lundi soir prochain. Cela n’arrivera probablement pas, mais si c’est le cas, l’affichage pourrait être absolument d’un autre monde.

La prochaine pluie de météores Tau Herculid ne produit généralement qu’un filet d’étoiles filantes entre la mi-mai et la mi-juin, mais il y a une chance que ce soit quelque chose de très spécial cette année. Les astronomes se concentrent sur un amas de débris cométaires qui, s’ils sont positionnés exactement sur la trajectoire orbitale de la Terre, pourraient déclencher une telle explosion de météores.

100 000 étoiles filantes par heure : ce qui fait une “tempête de météores”

Les averses de météorites se produisent lorsque la Terre traverse un flux de débris laissé par le sillage de comètes, d’astéroïdes ou d’autres corps célestes. La plupart ont la taille de grains de riz soufflé ou de petits cailloux et produisent des étalages flamboyants lorsqu’ils brûlent dans notre atmosphère extérieure. Les tempêtes de météores se produisent lorsque la Terre pénètre dans un amas inhabituellement dense et intense de débris interstellaires, ce qui revient à traverser un essaim d’insectes sur l’autoroute. En un instant, votre pare-brise serait couvert de traînées striées dans votre direction de déplacement.

C’est pourquoi, dans le cas improbable où les choses s’alignent parfaitement, une explosion pouvant atteindre 1 000 étoiles filantes par heure peut être possible.

D’où viennent les débris

Chaque pluie de météorites est reliée à un objet dans l’espace. Dans le cas des Perséides en août, les débris proviennent de la comète Swift-Tuttle, tandis que les Géminides en décembre sont déclenchés par un astéroïde appelé 3200 Phaethon. Les deux écrans génèrent 50 à 100 météores par heure lorsqu’ils sont observés sous un ciel clair et sombre.

Avec la douche Tau Herculid, la comète mère est Schwassmann-Wachmann 3 (SW3), qui s’est approchée le plus près du soleil le 16 octobre 2011. Depuis lors, elle est en train de se fragmenter et de se désintégrer.

La comète a été découverte en 1930 et tourne autour du soleil tous les 5,4 ans. Il n’a pas été revu, cependant, jusqu’à la fin de 1979, faisant une série de passages clandestins par la Terre. La comète a honoré de manière inattendue le ciel nocturne en 1995 après s’être apparemment fracturée en quatre morceaux.

Maintenant, il y a plus d’une douzaine de pièces, et chaque fragment, en particulier celui de 1995, peut entraîner des milliards de minuscules débris.

En raison des effets de masse, de gravité et de pression dus à la lumière du soleil, certains des débris de la taille de gravier peuvent prendre des orbites plus petites qui les mettraient en avant de la comète principale, et sur une trajectoire d’intersection possible avec l’orbite terrestre.

Quelles sont les chances qu’il produise une tempête de météores ?

Selon space.com, un certain nombre d’astronomes sont optimiste qu’une nouvelle pluie de météores pourrait être en vue cette année, et certains affirment même que des niveaux de tempête de météorites – correspondant à 1 000 étoiles filantes par heure – pourraient être atteints.

Cela dit, les astronomes Je ne sais pas à quel point les fragments se sont étalésni les dimensions du nuage de débris.

Les taux de météores pourraient varier entre un et 1 000 météores par heure. Si une tempête de météorites se produisait, elle ne durerait peut-être qu’une heure ou deux, et probablement moins.

“Ce sera un événement tout ou rien”, écrit Bill Cookequi dirige la NASA Bureau de l’environnement météoroïde. “Si les débris de SW3 voyageaient à plus de 220 miles par heure lorsqu’ils se sont séparés de la comète, nous pourrions voir une belle pluie de météores. Si les débris avaient des vitesses d’éjection plus lentes, alors rien n’arrivera sur Terre et il n’y aura pas de météores de cette comète.

En cas d’orage, vous ne pas envie de le manquer.

Les astronomes ont identifié l’heure la plus probable pour le pic de tout affichage qui pourrait ou non se produire autour de 1 h du matin, heure de l’Est, lundi soir/mardi matin. Le point « radieux » de la douche, ou la partie du ciel d’où les météores semblent émaner, sera haut dans le ciel au-dessus de l’Amérique du Nord à ce moment-là, il n’y a donc pas d’endroit précis dans le ciel où regarder.

Bien sûr, vous voudrez vous isoler des lumières vives ou des obstacles et déménager dans une zone avec une large vue sur le ciel. Ce sera bien entendu si le temps le permet.

Des tempêtes de météores se sont produites avec la pluie de météores Leonid, qui se produit chaque année en novembre. D’ordinaire, les Léonides ne lancent que quelques étoiles filantes par heure au-dessus de leur tête, faisant un spectacle banal. Mais de temps en temps, les cieux explosent avec des pics soudains d’activité extrême et des taux de météores de 100 000 par heure.

En 902 après JC, des astronomes d’Afrique du Nord et de Chine ont raconté des étoiles tombant « comme la pluie ». Une autre tempête de météorites a été aperçue au-dessus du Venezuela actuel en 1799.

Cela s’est reproduit en 1833. “A Boston, la fréquence des météores était estimée à environ la moitié de celle des flocons de neige dans une tempête de neige moyenne”, a écrit L’astronome irlandaise Agnes Mary Clerke, qui a déclaré que la tempête a duré environ neuf heures. Clerke a placé les estimations des taux de météores au niveau inouï de pas moins de 240 000 étoiles filantes par heure. C’est plus de 60 étoiles filantes par seconde.

Les Léonides ont de nouveau ébloui dans la nuit du 13 au 14 novembre 1866. Un journal de Malte a publié un témoin oculaire rapport décrivant la scène comme “vraiment grandiose et imposante… l’une des plus sublimes que j’aie jamais vues”.

Une autre tempête de météores est arrivée 1966, déclenchant un feu d’artifice tout aussi splendide aux États-Unis. Le témoin oculaire Christine Downing, qui a conduit au nord de Mojave, en Californie, a vu quelques étoiles filantes toutes les cinq minutes, ce qui “à l’époque… semblait extraordinaire”. À 0 h 30, il a commencé à « pleuvoir des étoiles », et à 2 h du matin « c’était un ‘blizzard’. ”

Sa description, qui peut être lue en entier sur un NASA site Internet, est l’un des nombreux de cette nuit-là. “Il y avait le sentiment troublant que les montagnes étaient en train d’être incendiées”, a écrit Downing. “Les étoiles filantes remplissaient tout le ciel jusqu’à l’horizon, mais c’était silencieux.”

D’autres explosions plus modérées ont eu lieu en 1999 et 2001.

Il n’y a pas de tempêtes de météorites des Léonides ou de toute autre douche explicitement prédite de notre vivant, et nous ne rencontrerons probablement rien de proche de ce que les générations passées ont vu, mais la semaine prochaine pourrait offrir un avant-goût.

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