La grève des chemins de fer au Royaume-Uni bloque les navetteurs et oppose les travailleurs au gouvernement

LONDRES (AP) – Des dizaines de milliers de cheminots ont débrayé en Grande-Bretagne mardi, entraînant le réseau ferroviaire à ramper dans la plus grande grève des transports en commun du pays depuis trois décennies – et un précurseur potentiel d’un été de mécontentement ouvrier.

Environ 40 000 nettoyeurs, signaleurs, préposés à l’entretien et personnel de la station ont organisé une grève de 24 heures, et deux autres sont prévues jeudi et samedi. Pour aggraver la douleur des navetteurs, les services de métro du métro de Londres ont également été touchés par un débrayage mardi.

Le différend porte sur les salaires, les conditions de travail et la sécurité de l’emploi alors que les chemins de fer britanniques ont du mal à s’adapter aux habitudes de voyage et de navettage modifiées – peut-être pour toujours – par la pandémie de coronavirus. Alors que le nombre de passagers n’est toujours pas revenu aux niveaux d’avant la pandémie, mais que le gouvernement a mis fin à l’aide d’urgence qui maintenait les chemins de fer à flot, les compagnies ferroviaires cherchent à réduire les coûts et les effectifs.

Les grèves nationales prolongées sont rares en Grande-Bretagne ces jours-ci, mais les syndicats ont averti le pays de se préparer à plus alors que les travailleurs sont confrontés à la pire compression du coût de la vie depuis plus d’une génération. Des avocats d’Angleterre et du Pays de Galles ont annoncé qu’ils se retireraient à partir de la semaine prochaine, tandis que les syndicats représentant les enseignants et les postiers prévoient tous deux de consulter leurs membres sur les actions possibles.

Les principales gares ferroviaires étaient en grande partie désertes mardi, avec seulement environ 20% des trains de voyageurs prévus. Les services reprendront mercredi, mais les perturbations persistantes signifient qu’environ 60% seulement des trains doivent fonctionner. Les pourparlers entre l’Union des chemins de fer, de la mer et des transports et les employeurs doivent également reprendre mercredi, bien que les deux parties semblent éloignées.

La grève a mis fin aux plans des employés essayant de se rendre au travail, des étudiants se rendant aux examens de fin d’année et des mélomanes se rendant au festival de Glastonbury, qui commence mercredi dans le sud-ouest de l’Angleterre.

Les routes de Londres étaient plus encombrées que d’habitude, les navetteurs se tournant vers les voitures et les taxis. Mais la fréquentation était de 27% inférieure à celle de mardi dernier, selon les analystes du commerce de détail Springboard, car de nombreuses personnes ont annulé des voyages ou ont travaillé à domicile si elles le pouvaient.

L’infirmière gestionnaire Priya Govender était à la gare de London Bridge mardi matin, luttant pour rentrer chez elle au sud de la ville après avoir passé la nuit dans un hôtel.

«Je ne pourrai certainement pas prendre de bus car ils sont bondés. Je vais devoir prendre un Uber », a-t-elle déclaré. “Ma journée a été horrible. La journée va être longue et j’ai encore une journée entière de travail à faire. Elle prévoyait de travailler à domicile, une fois qu’elle y serait arrivée.

Le cabinet de conseil Center for Economics and Business Research a déclaré que les trois jours de grève pourraient coûter à l’économie au moins 91 millions de livres (112 millions de dollars).

Kate Nicholls, directrice générale de l’organisme industriel UKHospitality, a déclaré que le débrayage coûterait aux restaurants, cafés et bars les activités dont ils ont cruellement besoin après deux ans de perturbations pandémiques, et “la confiance fragile des consommateurs en subira un nouveau coup”.

Alors que l’inflation s’élève actuellement à 9 %, le syndicat RMT déclare qu’il ne peut pas accepter la dernière offre des entreprises ferroviaires d’une augmentation de 3 %.

Mais les compagnies ferroviaires affirment qu’elles ne peuvent pas offrir plus, compte tenu du nombre actuel de passagers. Il y a eu près d’un milliard de voyages en train au Royaume-Uni au cours de l’année qui s’est terminée en mars, contre 1,7 milliard au cours des 12 mois précédant la pandémie.

Alors que le gouvernement conservateur dit qu’il n’est pas impliqué dans les pourparlers, le syndicat note qu’il joue un rôle majeur dans l’industrie fortement réglementée, notamment en fournissant des subventions bien avant la pandémie, et fait valoir qu’il pourrait donner aux compagnies ferroviaires plus de flexibilité pour offrir une augmentation de salaire substantielle. .

Le gouvernement a averti que de fortes augmentations déclencheraient une spirale des salaires et des prix, entraînant une inflation encore plus élevée.

L’ingénieur électricien Harry Charles a déclaré qu’il soutenait les grévistes – même si son trajet normal de 10 minutes en train jusqu’à London Bridge lui a pris 90 minutes en bus.

“Leur argent n’augmente pas et le coût de tout augmente”, a-t-il déclaré. « La grève a causé beaucoup de tracas aux gens, mais tout le monde veut pouvoir manger et avoir les moyens de faire une bonne journée de travail.

Toutes les parties gardent un œil sur la frustration du public, en particulier en cas de perturbations répétées, et le Premier ministre Boris Johnson n’a pas tardé à rejeter fermement la responsabilité de la grève sur les syndicats.

Il a déclaré mardi à son cabinet que les grèves étaient “si mauvaises et si inutiles” et a déclaré que les “barons syndicaux” devraient s’asseoir avec les patrons et parvenir à un accord.

Le gouvernement indique qu’il envisage de modifier la loi afin que les compagnies ferroviaires soient tenues d’assurer un niveau de service minimum lors des débrayages, si nécessaire en embauchant des contractuels pour remplacer le personnel gréviste.

Johnson sait que les grèves peuvent définir, et parfois vaincre, un gouvernement. Dans les années 1970, une vague de débrayages dans un contexte de forte inflation – culminant avec l'”hiver du mécontentement” de 1978-79, lorsque des corps n’ont pas été enterrés et des ordures s’entassent dans les rues – a contribué à renverser le gouvernement travailliste britannique et à amener le Premier ministre conservateur Margaret Thatcher au pouvoir.

La décennie au pouvoir de Thatcher a apporté des réformes de libre marché qui ont limité le pouvoir des syndicats et créé une économie plus flexible – et, pour les travailleurs, plus incertaine. Depuis lors, la Grande-Bretagne a connu un nombre relativement faible de grèves. Mais cela pourrait changer car le Royaume-Uni connaît ses niveaux d’inflation les plus élevés depuis des décennies.

Des millions de personnes en Grande-Bretagne, comme dans toute l’Europe, voient leur coût de la vie monter en flèche, en partie à cause de la guerre de la Russie en Ukraine qui réduit les approvisionnements en énergie et en denrées alimentaires de base, y compris le blé. Les prix augmentaient déjà avant la guerre, car la reprise économique mondiale après la pandémie de COVID-19 a alimenté une forte demande des consommateurs.

Susan Millson du sud de Londres, qui a abandonné un voyage en train pour voir sa sœur au sud de la ville, a blâmé les deux parties pour la grève.

« Je pense simplement qu’il est scandaleux qu’il n’y ait pas de compromis entre les syndicats et le gouvernement », a-t-elle déclaré. “Personne ne donne de marge de manœuvre pour le moment. C’est affreux.”

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