EXCLUSIF Les États-Unis et l’Ukraine discutent du danger d’escalade alors que de nouvelles armes étendent la portée de Kiev

WASHINGTON, 26 mai (Reuters) – Alors que les États-Unis et leurs alliés fournissent à l’Ukraine des armes de plus en plus sophistiquées, Washington a eu des discussions avec Kiev sur le danger d’une escalade si elle frappe au plus profond de la Russie, ont déclaré à Reuters des responsables américains et diplomatiques.

Les discussions en coulisses, qui sont très sensibles et n’ont pas été signalées auparavant, n’imposent pas de restrictions géographiques explicites à l’utilisation des armes fournies aux forces ukrainiennes. Mais les conversations ont cherché à parvenir à une compréhension commune du risque d’escalade, ont déclaré trois responsables américains et des sources diplomatiques.

“Nous avons des inquiétudes au sujet de l’escalade et pourtant nous ne voulons toujours pas imposer de limites géographiques ou trop leur lier les mains avec ce que nous leur donnons”, a déclaré l’un des trois responsables américains, s’exprimant sous le couvert de l’anonymat.

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L’administration du président Joe Biden et ses alliés américains sont de plus en plus disposés à donner à l’Ukraine des armes à plus longue portée, y compris des obusiers M777, alors que Kiev combat les forces d’invasion russes avec plus de succès que ne l’avaient prévu les responsables du renseignement américain. L’annonce par le Pentagone la semaine dernière que le Danemark fournirait à l’Ukraine des missiles anti-navires Harpoon étendrait encore la portée de Kiev.

Après avoir initialement prévu que l’Ukraine serait envahie par l’armée russe beaucoup plus importante, les responsables américains ont récemment exprimé l’espoir que les forces ukrainiennes puissent gagner la guerre et souhaitent les armer pour le faire.

Les responsables américains affirment que l’administration Biden envisage même de fournir à Kiev le système de roquettes d’artillerie à haute mobilité M142 (HIMARS), qui, selon les munitions, peut avoir une portée de centaines de kilomètres.

Mais les services de renseignement américains ont également mis en garde contre les risques croissants, en particulier compte tenu du décalage entre les ambitions apparentes du président russe Vladimir Poutine et les performances de son armée. Les mois à venir pourraient mettre la guerre sur une “trajectoire plus imprévisible et potentiellement escalade”, a déclaré la directrice du renseignement national Avril Haines lors d’une audience au Sénat ce mois-ci.

Les États-Unis, de par leur conception, ne combattent pas directement les forces russes, mais les commandants du Pentagone sont en contact permanent avec les dirigeants ukrainiens et ont fourni des renseignements essentiels qui ont permis à l’Ukraine de cibler les troupes russes, sur terre et en mer, ont déclaré des responsables américains.

Un deuxième responsable américain, s’exprimant également sous couvert d’anonymat, a déclaré que Washington et Kiev avaient une “compréhension” commune sur l’utilisation de certains systèmes d’armes fournis par l’Occident.

“Jusqu’à présent, nous avons été sur la même longueur d’onde sur les seuils”, a déclaré le responsable.

Le ministère ukrainien de la Défense n’a pas immédiatement répondu à une demande de commentaire.

Le ministre russe des Affaires étrangères Sergueï Lavrov a averti l’Occident que fournir à l’Ukraine des armes capables de frapper le territoire russe serait “un pas sérieux vers une escalade inacceptable”, selon des propos publiés jeudi sur le site Internet du ministère russe des Affaires étrangères.

CIBLES MILITAIRES

La Russie a attaqué la capitale de l’Ukraine et des endroits éloignés des lignes de front des combats. Mais l’Ukraine n’a pas rendu la pareille aux attaques contre une grande ville russe ni mené de frappes au plus profond de la Russie, y compris sur des cibles militaires telles que des fabricants d’armes ou des centres d’approvisionnement éloignés de la frontière.

Les responsables russes ont accusé à plusieurs reprises l’armée ukrainienne de mener des attaques transfrontalières, notamment contre un dépôt de carburant dans la ville de Belgorod. Il a justifié son invasion de l’Ukraine en partant du principe que l’Ukraine était une menace pour la Russie – une idée que Kiev et l’Occident rejettent.

Dans ce qu’une source diplomatique a déclaré être une indication claire que Kiev comprenait les sensibilités de toute action transfrontalière, l’Ukraine a refusé de confirmer toute implication dans ces incidents présumés. Les États-Unis n’ont pas non plus fait de commentaires.

Les sensibilités américaines ont été rendues publiques en avril, lorsque le Pentagone a cité des avertissements des services de renseignement américains concernant le risque d’une escalade militaire entre la Russie et l’alliance de l’OTAN si les États-Unis transféraient des avions de chasse à l’Ukraine.

Le représentant démocrate Jason Crow, qui s’est rendu en Ukraine le mois dernier et s’est entretenu avec le président ukrainien Volodymyr Zelenskiy, a déclaré qu’il n’était pas préoccupé par le risque d’escalade et que l’Ukraine utiliserait les armes fournies dans le sud.

Trois mois après le début du conflit, la Russie concentre sa campagne dans le sud après une tentative ratée de capturer Kiev.

“Nous devons réitérer, comme nous le faisons dans tous les cas, que ces armes doivent être utilisées de manière responsable”, a déclaré Crow, un vétéran des Rangers de l’armée qui siège au Comité des services armés et au Comité spécial permanent de la Chambre sur le renseignement au Congrès.

“Mais je suis moins préoccupé par la question de l’escalade que de m’assurer que les Ukrainiens peuvent gagner maintenant et repousser les forces russes.”

Le premier responsable américain a déclaré que l’Ukraine avait de nombreuses cibles à atteindre à l’intérieur de l’Ukraine, et que c’était l’objectif d’obtenir des armes à plus longue portée des alliés occidentaux.

Douglas Lute, ancien ambassadeur américain auprès de l’OTAN et lieutenant général à la retraite de l’armée, a convenu que l’Ukraine avait suffisamment de cibles russes à l’intérieur de l’Ukraine pour s’inquiéter.

Mais il a reconnu le risque d’escalade et de division politique au sein de l’OTAN si l’Ukraine frappait au plus profond de la Russie.

“Cela déclencherait un débat diviseur au sein de l’alliance. Et, bien sûr, l’alliance ne veut pas cela. Et l’Ukraine non plus”, a déclaré Lute à Reuters.

Une question qui reste est de savoir si l’Ukraine pourrait changer sa stratégie si la guerre s’aggravait, peut-être en utilisant des armes fournies par les États-Unis d’une manière qui n’était pas prévue à l’origine.

“Il pourrait y avoir des scénarios où les Ukrainiens sont tellement coincés qu’ils sentent qu’ils doivent encore escalader, mais nous n’avons pas encore vu cela”, a déclaré le deuxième responsable américain.

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Reportage de Phil Stewart et Idrees Ali; Montage par Mary Milliken et Daniel Wallis

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