Des scientifiques ont emmené des colibris sur une montagne pour voir ce que le changement climatique leur ferait

Alors que les températures dans le monde changent de façon spectaculaire, la faune est souvent obligée de se déplacer pour trouver des habitats appropriés – et les scientifiques travaillent dur pour essayer de comprendre combien d’espèces pourraient avoir du mal à trouver un nouveau foyer.

Les animaux qui se rendent sur des terrains plus élevés sont confrontés à deux problèmes : des températures plus froides et un air plus fin et moins riche en oxygène (il est donc plus difficile de respirer). Dans une nouvelle étude, un groupe de colibris d’Anna (calypt anna) ont été emmenés en voyage à quelque 1 200 mètres (4 000 pieds) au-dessus de leur habitat normal.

Curieusement, les taux métaboliques des colibris ont en fait diminué pendant leur vol stationnaire. Ils ont également volé des durées plus courtes avec moins d’efficacité, probablement par manque d’oxygène.

Alors que les températures futures pourraient être plus chaudes, pour l’instant, les altitudes plus fraîches ont un effet paralysant sur les habitudes de sommeil du colibri. Lorsque les oiseaux dormaient, ils entraient plus souvent dans une sorte de mini-hibernation, ce qui réduisait également leur métabolisme d’environ 37% en moyenne.

L’équipe à l’origine de l’étude affirme que dans le cas des colibris au moins, se rendre sur des terrains plus élevés poserait un défi important.

“Nos résultats suggèrent qu’une faible disponibilité d’oxygène et une faible pression atmosphérique peuvent être des défis difficiles à surmonter pour les colibris qui montent la pente en raison de la hausse des températures, surtout s’il y a peu ou pas d’acclimatation à long terme”, écrivent les chercheurs dans leur article publié.

Ces oiseaux doivent déjà déménager en réponse à la hausse des températures et se trouvent actuellement à des altitudes comprises entre 10 et 2 800 mètres (soit 33 à 9 186 pieds). Cela couvre une distance et une plage de températures assez importantes, mais l’équipe de recherche était intéressée de voir s’il y avait une limite supérieure.

Pour cette étude, 26 colibris ont été déplacés de toute cette plage d’altitude actuelle, et ils ont tous eu plus ou moins également du mal à s’adapter. Cependant, l’étude a révélé que ceux des altitudes plus élevées avaient tendance à avoir un cœur plus gros pour une meilleure circulation de l’oxygène dans le corps.

Les chercheurs ont utilisé une variété de méthodes pour mesurer les niveaux de sommeil et le taux métabolique chez les colibris, y compris des entonnoirs remplis de sirop pour amener les oiseaux à manger tout en surveillant leur consommation d’oxygène en même temps.

La production de dioxyde de carbone pendant le sommeil a également été enregistrée, un autre indicateur du taux métabolique. Les colibris ont passé au moins 87,5% de la nuit dans un état de torpeur ou de mini-hibernation économe en énergie, contre 70% normalement. Encore une fois, cela était cohérent quelle que soit l’altitude à partir de laquelle les colibris avaient été prélevés.

“Cela signifie que même s’ils viennent d’un endroit chaud ou frais, ils utilisent la torpeur quand il fait super froid, ce qui est cool”, dit l’écologiste Austin Spence de l’Université du Connecticut.

Les colibris font d’excellents sujets d’étude dans ce cas en raison de leur mode de vie à haute énergie. Ils sont capables de faire face à une variété de conditions météorologiques, mais il semble que le déplacement vers un terrain plus élevé pourrait être au-delà d’eux – à moins qu’ils ne le fassent assez lentement pour que leur corps puisse s’adapter.

Cependant, les espèces n’ont pas nécessairement besoin d’aller vers des terrains plus élevés pour trouver des températures plus fraîches, car elles peuvent également changer de latitude – et les chercheurs pensent que ces colibris pourraient éventuellement devoir s’aventurer plus au nord.

Les auteurs de l’étude suggèrent également que les futures études et modèles ne devraient pas simplement considérer la température comme un déclencheur du déplacement des espèces. D’autres facteurs, notamment la disponibilité de l’eau et de l’oxygène, doivent également être pris en considération.

“Pour bien comprendre la capacité d’une espèce à se déplacer en réponse à un réchauffement climatique, il est essentiel à la fois d’évaluer ses performances physiologiques dans sa gamme actuelle et de les comparer avec des performances au-delà de sa distribution actuelle”, écrivent les chercheurs.

La recherche a été publiée dans le Journal de biologie expérimentale.

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